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Savannah (nave ibrida)
                                     

ⓘ Savannah (nave ibrida)

La Savannah è stata una nave ibrida statunitense dotata di sistemi di propulsione a vela e a vapore, costruita nel 1818 dalla Speedwell Ironworks in New Jersey. Raggiunse una certa fama in quanto fu la prima nave a vapore ad attraversare lOceano Atlantico, impresa che riuscì a compiere tra il maggio ed il giugno 1819. A dispetto della storica traversata, la Savannah non ebbe successo commerciale e fu riconvertita in nave a vela poco dopo il ritorno dallEuropa.

La nave fu demolita dopo aver riportato danni toccando il fondale al largo di Long Island nel 1821. Dopo il suo viaggio pionieristico, nessun altro vapore americano avrebbe solcato la stessa rotta per almeno trentanni.

La Savannah salpò dal porto di Savannah Georgia il 22 maggio del 1819, con al comando Moses Rogers, e approdò a Liverpool, in Inghilterra il 20 giugno, utilizzando i motori a vapore per parte del viaggio.

                                     

1. Costruzione

La Savannah era stata originariamente costruita come nave staffetta presso larsenale newyorkese Fickett & Crocker. Mentre la nave in costruzione si trovava ancora in secca, il comandante Moses Rogers riuscì a persuadere la Scarborough & Isaacs, una ricca società di armatori originaria di Savannah, ad acquistare il vascello, convertirlo in nave a vapore e cercare di guadagnare prestigio inaugurando il primo servizio transatlantico a vapore.

In seguito, quindi, alla nave furono aggiunti il motore a vapore le ruote a pale, pur mantenendo le vele. Linstallazione delle macchine fu supervisionata dallo stesso Moses Rogers, mentre il cognato Steven Rogers controllava la preparazione dello scafo e del sartiame.

                                     

2. Caratteristiche

La compagnia Allaire Iron Works di New York costruì il cilindro, mentre gli altri componenti del motore della Savannah ed i componenti della trasmissione furono costruiti dalla Speedwell Ironworks in New Jersey. Il motore a bassa pressione erogava una potenza di 90 cavalli vapore ed era di tipo inclinato ad azione diretta, dotato di un cilindro da circa 1 metro di diametro e 1.52 metri di corsa. Le dimensioni dei macchinari erano enormi per lepoca, e dopo il varo Moses Rogers ebbe difficoltà a trovare una caldaia adatta, rifiutandone molte prima di installarne una in rame prodotta dallo specialista Daniel Dod. Le ruote a pale in ferro battuto presentavano un diametro di 4.9 metri, con 8 pale per ruota. Come combustibile, il vascello trasportava 75 tonnellate di carbone e 90 metri cubi di legname.

Visto che la nave era troppo piccola per portare molto combustibile, si decise di utilizzare il motore solo in acque tranquille, dove le vele erano incapaci di fornire una velocità superiore a 4 nodi. Per ridurre la probabilità di trascinarle sul fondo e rovinarle quando non erano in uso, le pale erano collegate da catene, e non da barre, al resto della nave, permettendo allequipaggio di tirarle a bordo ed appoggiarle sul ponte. Per lo stesso motivo, le protezioni delle ruote erano costruite da tela attaccata ad un telaio in metallo che poteva essere ritirato al momento del bisogno. Lintero processo di protezione delle ruote non richiedeva più di 15 minuti. La Savannah è stata lunica nave che si conosca ad applicare questo accorgimento.

Lo scafo ed il sartiame della Savannah erano infine stati costruiti secondo i dettami del comandante Steven Rogers, poi responsabile della navigazione a vela. La nave era praticamente uguale ad una normale nave a vela, se si eccettua lassenza del royal mast e dei royal. Rapporti dellepoca riportano che lalbero maestro era stato posizionato molto più a poppa che nelle normali navi, per consentire lalloggiamento del motore e della caldaia.

                                     

2.1. Caratteristiche Interni

La Savannah era stata dotata di 32 cuccette per i passeggeri, ognuna in cabine separate, con il reparto per le donne completamente distinto da quello per gli uomini. Furono approntati anche tre saloni dotati di ogni comfort, con tappeti importati, tende, arazzi e specchi. Linterno delle cabine era spazioso e confortevole e fu descritto come più simile a quello che si vedeva sugli yacht che sulle navi diligenza.

                                     

3. Inizio carriera

Quando si diffuse la notizia che la Savannah era stata pensata per il servizio transatlantico, si guadagnò il soprannome di bara a vapore negli ambienti newyorkesi e per Moses Rogers divenne impossibile assoldare un equipaggio in città. Fu costretto a fare rotta verso la Contea di New London nel Connecticut, dove godeva di una salda reputazione di comandante competente, e trovò un numero sufficiente di marinai.

La Savannah effettuò con successo un viaggio di prova di due ore nel New York Harbor per testare il motore lunedì 22 marzo 1819. La domenica successiva, alle ore 10 del mattino, la nave salpò per il suo viaggio inaugurale da New York a Savannah. Il mattino seguente, la nave avviò il motore per la prima volta alle ore 11, ma lo ritirò dopo mezzora quando il mare mosso consigliava di passare alla vela. La destinazione fu raggiunta il 6 aprile, dopo aver utilizzato il motore per 41 ore e mezza su un totale di 207 ore di navigazione. Anche se arrivò alle 4 del pomeriggio, una folla festante di persone lo attendeva in porto.



                                     

3.1. Inizio carriera Il Presidente a bordo

Pochi giorni dopo larrivo al porto di Savannah, il presidente degli Stati Uniti James Madison, giunse in visita alla vicina città di Charleston in Carolina del Sud, allinterno di un programma di ispezione di arsenali, fortezze ed opere pubbliche in generale su tutta la East Coast. Venuto a conoscenza dellevento, il proprietario della Savannah William Scarborough ordinò a Rogers di fare rotta verso Charleston per invitare il presidente a fare ritorno a Savannah a bordo del vapore.

La Savannah salpò a vapore verso Charsleston il 14 aprile e, nonostante una sosta durata unintera notte presso il faro di Tybee Island, giunse a Charleston in due giorni. Linvito di Scarborough fu spedito, ma in seguito alle pressioni delle autorità locali, che volevano impedire che il presidente lasciasse la South Carolina a bordo di una nave georgiana, decise di rinviare linvito. Il 30 aprile quindi, la Savannah fece vapore verso la base ancora una volta, giungendovi in 27 ore.

Il 7 e l8 maggio, la nave si rifornì di carbone, ed il giorno 11 il presidente Madison mantenne la promessa e giunse in città per salire a bordo. Dopo i benvenuti di rito, la Savannah fece rotta alle 8 del mattino per il faro di Tybee, dove giunse alle 10:30, e ripartì per tornare in città alle 11. Madison, che pranzò a bordo, espresse entusiasmo per lidea di Scarborough di avviare una nave americana al primo servizio transoceanico a vapore della storia. Fu inoltre impressionato dai macchinari ed invitò larmatore a portare la nave a Washington dopo il ritorno dallEuropa, in modo che il Congresso potesse ispezionarla e valutare lipotesi di acquistarla per utilizzarla come incrociatore contro i pirati che infestavano le acque di Cuba.

                                     

4. La storica traversata dellAtlantico

Nei giorni successivi alla partenza di Madison, lequipaggio, con Moses Rogers al comando e Steven Rogers come primo ufficiale, completò i preparativi per la traversata dellAtlantico. Il 15 maggio la nave ruppe gli ormeggi a causa di un groppo, ma non vi furono danni, se si eccettuano quelli, di piccola entità, alle ruote a vapore.

Gli armatori della nave fecero il possibile per assicurarsi passeggeri e merci da trasportare in Europa, ma nessuno voleva rischiare la vita o gli averi su una nave così innovativa. Un annuncio di ritardo comparve il 19 maggio sul giornale locale, annunciando la partenza per il giorno successivo. La Savannah, infatti, aveva ritardato la partenza di due giorni dopo che un membro dellequipaggio, dopo essere ritornato a bordo in stato di ebbrezza, era caduto dalla passerella ed era annegato. Nonostante il ritardo, nessun passeggero si fece vivo e la nave intraprese il suo storico viaggio con un carico esclusivamente sperimentale.



                                     

4.1. La storica traversata dellAtlantico Il grande viaggio

Dopo aver lasciato il porto di Savannah ed aver atteso presso il faro di Tybee per diverse ore, la nave partì per il suo storico viaggio pionieristico alle 5 del mattino di lunedì 24 maggio 1819, alimentata contemporaneamente a vela e a vapore e diretta a Liverpool. Alle 8 circa del primo giorno, le ruote vennero ritirate per la prima volta e la nave continuò spinta dal vento. Diversi giorni dopo, il 29 maggio, lo schooner Contract avvistò un vascello che produceva una voluminosa colonna di fumo e, supponendo che fosse in corso un incendio, lo inseguì per diverse ore senza riuscire a raggiungerlo. Lo skipper dello schooner intuì quindi la verità, cioè che un vascello a vapore stava facendo rotta per lEuropa, ed espresse la sua ammirazione per un orgoglioso monumento alle capacità ed allintraprendenza yankee.

Il 2 giugno, la Savannah, navigando alla velocità di 9 o 10 nodi, affiancò la nave a vela Pluto. Dopo essere stato informato dellottimo funzionamento della nuova tecnologia, lequipaggio della Pluto salutò la Savannah con tre Hurrà, congratulandosi per il più felice sforzo del genio tecnologico che avesse mai solcato i mari occidentali. Lincontro successivo fu quello del 19 giugno, al largo delle coste irlandesi, con il cutter britannico HMS Kite, che commise lo stesso errore compiuto dalla Contract tre settimane prima, cioè pensò di aver avvistato una nave a fuoco. Non essendo in grado di raggiungere la nave americana, la Kite sparò diversi segnali di pericolo, che spinsero il comandante Rogers ad ordinare lalt. Il comandante della Kite, riuscito a raggiungere il collega, chiese il permesso di salire a bordo per una ispezione. Concesso il permesso, i marinai britannici si dissero alquanto gratificati dallaver potuto soddisfare la loro curiosità.

Il 18 giugno, la Savannah, dopo aver esaurito il combustibile, fu preda della bonaccia al largo di Cork, ma il 20 giugno riuscì comunque a raggiungere Liverpool. Centinaia di barche e navi lasciarono il porto per poter osservare da vicino la strana nave, incluso uno sloop-of-war. Un ufficiale di bordo, che era stato in passato un superiore del comandante della navigazione a vela della Savannah, Steven Rogers, fu invitato sul ponte. In seguito la New London Gazette del Connecticut riporterà lincontro in questi termini:

Avvicinandosi alla città, la Savannah fu salutata dalle molte persone che affollavano i moli ed i tetti delle case. La nave mollò le ancore alle 6 del pomeriggio. Il viaggio era durato 19 giorni ed 11 ore, per un totale di 80 ore di navigazione a motore.

                                     

4.2. La storica traversata dellAtlantico A Liverpool

Durante la sosta a Liverpool, la Savannah ricevette la visita di migliaia di persone di tutte le classi sociali più importanti, tra le quali ufficiali dellesercito e della marina ed altre persone "di alto rango ed influenti". Probabilmente riflettendo le incomprensioni ancora presenti tra gli Stati Uniti e lImpero britannico dopo la guerra del 1812, alcuni uomini insinuarono il sospetto che la Savannah avesse lintenzione di liberare Napoleone Bonaparte dal suo stato di prigionia a SantElena, missione per la quale il fratello dellex imperatore francese, Girolamo Bonaparte, aveva offerto una ricompensa molto consistente.

La Savannah si trattenne a Liverpool per un totale di 25 giorni, durante i quali lequipaggio raschiò e ridipinse la nave, effettuò dei controlli sul motore e rifornì le riserve di provviste e combustibile. Il 21 luglio la nave abbandonò finalmente la città inglese diretta a San Pietroburgo, in Russia.

                                     

4.3. La storica traversata dellAtlantico In Svezia

La Savannah raggiunse Elsinore, in Danimarca, il 9 agosto, e lequipaggio rimase in quarantena per 5 giorni. Il 14 la nave salpò per Stoccolma, in Svezia, prima nave a vapore a solcare il Mar Baltico.

Approdata il 22 agosto, il 28 ricevette la visita del principe di Svezia e Norvegia. Il primo settembre fu organizzata una gita attraverso le isole locali, alla quale parteciparono lambasciatore statunitense ed altri suoi pari, oltre ai più importanti cittadini di Stoccolma. Il governo svedese fece anche unofferta per lacquisto del vascello, ma Moses Rogers non la giudicò abbastanza alta e la rifiutò. Prima della partenza, il re di Svezia Jean-Baptiste Jules Bernadotte donò a Rogers uno stone and muller, attrezzo simile ai nostri mortaio e pestello, utilizzato allepoca dagli artisti nella preparazione dei pigmenti. Il 5 settembre la Savannah salpò in direzione di Kronštadt, in Russia, dove giunse il giorno 9.

                                     

4.4. La storica traversata dellAtlantico In Russia

A Kronštadt, limperatore russo Alessandro I salì sulla Savannah e donò al comandante Rogers un orologio doro e due sedie in ferro battuto. Poi la nave salpò per San Pietroburgo, dove giunse il 13 settembre. Nellintero tragitto da Liverpool a San Pietroburgo fu fatto largo uso del motore della nave, impiegato complessivamente per 241 ore di navigazione.

Molti cittadini importanti di San Pietroburgo accettarono linvito dellambasciatore statunitense in Russia a visitare la nave. Il 18, il 21 ed il 23 settembre la Savannah compì numerose escursioni a vapore tra le acque del porto, dimostrando la sua efficacia a membri della famiglia reale russa ed altri nobili, oltre a ufficiali dellesercito e della marina zaristi. Anche il governo russo, come precedentemente quello svedese, si offrì di acquistare il vascello, ma ancora una volta Moses Rogers non trovò lofferta adeguata.

Il 27 ed il 28 settembre, la Savannah fu occupata nel caricare a bordo il carbone le provviste necessarie a ritornare negli Stati Uniti. Prima della partenza, il nobiluomo inglese Lord Lyndoch, che aveva viaggiato sulla nave da Stoccolma a San Pietroburgo, fece dono al comandante ed al suo primo ufficiale Steven Rogers rispettivamente di una caffettiera in argento e di una tabacchiera dorata.



                                     

4.5. La storica traversata dellAtlantico Ritorno a casa

Il 29 settembre la Savannah ripartì alla volta di Kronštadt per la prima tappa del viaggio verso lAmerica. Dopo aver fatto i conti per diversi giorni con il maltempo nella città baltica, dove perse unàncora ed un cavo dormeggio, la nave salpò il 10 ottobre spinta a vapore alla volta di Copenaghen, in Danimarca, giungendovi il 17. Qui la Savannah si affidò ad un rimorchiatore che la trainò ad Arendal, sulla costa norvegese, per tentare lattracco. Di lì la nave riprese la rotta attraverso lAtlantico, dove incontrò bufere e mare mosso praticamente per tutta la durata del viaggio, e quindi il motore non poté essere impiegato fino al ritorno in acque territoriali americane. Il viaggio attraverso loceano durò così 40 giorni. La Savannah risalì quindi il Savannah River a vapore e giunse sana e salva nella città della Georgia alle ore 10 del 30 novembre, sei mesi ed 8 giorni dopo essere partita.

                                     

5. Avvenimenti successivi

La Savannah rimase in porto fino al 3 dicembre, quando partì alla volta di Washington, dove giunse il giorno 16. Poi, nel mese di gennaio del 1820, la città di Savannah fu colpita da un violento incendio, che danneggiò pesantemente il distretto finanziario della città. La società proprietaria della Savannah, la Scarborough and Isaacs, risentì gravemente dellaccaduto, e fu costretta a vendere la nave.

Il motore a vapore fu rimosso e rivenduto per la cifra di 1600 dollari alla Allaire Iron Works, la compagnia che laveva costruito. Il cilindro fu conservato dal proprietario della fabbrica, James P. Allaire, e fu poi esposto alla New York Crystal Palace Exhibition del 1856. La nave, invece, dopo la rimozione del motore fu usata come diligenza da New York a Savannah, prima di incagliarsi e di conseguenza essere demolita a Long Island il 5 novembre 1821.

La Savannah aveva provato che una nave a vapore era in grado di attraversare loceano, ma lopinione pubblica non era ancora preparata a credere alla convenienza di questo tipo di propulsione in mare aperto, ed il grande spazio occupato dal motore e dal carbone a bordo lo rendeva per lepoca decisamente antieconomico. Sarebbero passati circa 20 anni prima che delle navi a vapore iniziassero dei servizi regolari tra lEuropa e lAmerica, e prima che una nave americana lo facesse, nel 1847, ne passarono addirittura 30.

                                     

6. Nella cultura di massa

  • Un racconto umoristico del viaggio apparve in alcune pubblicazioni del XIX secolo.
  • La nave nucleare NS Savannah è stata chiamata così in onore della SS Savannah.