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ⓘ Battaglia del cratere. La battaglia del cratere, è stato un combattimento della guerra di secessione americana, che costituiva una delle operazioni dellassedio ..




Battaglia del cratere
                                     

ⓘ Battaglia del cratere

La battaglia del cratere, è stato un combattimento della guerra di secessione americana, che costituiva una delle operazioni dellassedio di Petersburg. Venne combattuta il 30 luglio del 1864, tra lArmata Confederata della Virginia Settentrionale, guidata dal generale Robert E. Lee e lArmata del Potomac, diretta dal Mag. Gen. George G. Meade.

                                     

1. Preludio alla battaglia

Durante lassedio di Petersburg Virginia, le armate erano allineate lungo una serie di posizioni fortificate e trincee, per una distanza superiore ai 32 km, che si estendeva dal vecchio campo di battaglia di Cold Harbor, nei pressi di Richmond fino ad aree a sud di Petersburg.

Dopo che il generale Lee aveva messo in scacco Grant nel suo tentativo di conquistare Petersburg il 15 giugno, la battaglia andò incontro ad una stasi. Grant aveva imparato una dura lezione nella battaglia di Cold Harbor, dove Lee aveva dimostrato la sua grande capacità di dirigere la resistenza in posizioni fortificate e si stava facendo portare alla completa inattività per via delle trincee e fortini in cui Lee laveva confinato. Finalmente, il Ten. Col. Henry Pleasants, che comandava il 48º Reggimento di fanteria della Pennsylvania, del Mag. Gen. Ambrose E. Burnside IX Corpo, propose una tattica innovativa per risolvere questo problema.

Pleasants, che nella vita civile era stato un ingegnere minerario della Pennsylvania, propose di scavare un lungo condotto minerario sotto le linee dellEsercito confederato e di piazzare cariche esplosive direttamente sotto un forte Elliotts Salient nel bel mezzo della linea del I Corpo confederato. Se avesse avuto successo, questa procedura non soltanto avrebbe ucciso tutti i difensori nella zona, ma avrebbe aperto un varco nelle difese dei Confederati. Se lesercito unionista fosse riuscito a tracimare per la breccia ed a penetrare nellarea alle spalle dei Confederati, la città di Petersburg sarebbe caduta in mani unioniste. Burnside, che aveva subito un grave smacco dopo la sconfitta del 1862 nella battaglia di Fredericksburg, diede il via libera a Pleasants, in modo da ripristinare la propria reputazione grazie a questa tattica innovativa.

                                     

2. Costruzione della galleria

Gli scavi cominciarono nel tardo giugno, e sia Grant sia Meade lo consideravano "un modo per tenere occupati gli uomini" e dubitarono che avesse alcun valore strategico. Presto persero interesse e poco dopo Pleasants si ritrovò con pochi materiali per il progetto: addirittura i suoi soldati dovevano cercarsi il legname per sostenere la struttura. Comunque il lavoro progrediva con costanza. La terra veniva rimossa a mano e impacchettata in slitte improvvisate fatte da scatole di cracker con maniglie e pareti e tetto della miniera vennero rivestite con legname proveniente da un mulino abbandonato e dallabbattimento di un vecchio ponte.

La galleria procedeva verso lalto, elevandosi mentre si muoveva lungo le linee confederate in modo da evitare lallagamento terminale del fronte della miniera, e si pompava aria fresca grazie a un ingegnoso sistema di scambio daria nei pressi dellentrata; i minatori mantenevano un fuoco acceso alla base di un condotto di ventilazione, che emergeva dietro le linee dellUnione.

                                     

2.1. Costruzione della galleria Ventilazione della galleria

Inoltre un condotto in legno correva per lintera lunghezza del tunnel. Il fuoco surverso riscaldava laria ristagnante, forzandola nel condotto di ventilazione e dunque fuori dalla miniera. Il vuoto risultante aspirava aria dallentrata, e la portava nel dotto di legno verso il punto dove i minatori scavavano. In questo modo si riusciva anche a mascherare lentrata del tunnel, ed il progresso degli scavi. Presto cominciarono a circolare voci, che raggiunsero i Confederati, sulla costruzione di una galleria, ma Lee si rifiutò dar credito alla cosa, o almeno di darle alcuna importanza almeno per due mesi prima di cominciare gli sforzi di "contro-scavo", che erano casuali, superficiali e scoordinati; così non gli fu possibile scoprire la miniera. Il generale John Pegram, che allinizio aveva le batterie di cannoni sopra il sito dellesplosione, prese sul serio la minaccia, ed ordinò la costruzione di una nuova linea di trincee ed il ricollocamento delle postazioni di artiglieria molto dietro alla linea originale.

La galleria aveva la forma di una "T". Il condotto di avvicinamento era lungo circa 156 metri, iniziava in unarea depressa alla base di unaltura e finiva più di 23 m sotto la batteria di cannoni dei Confederati, rendendo la sua scoperta difficile da parte di questi ultimi. Lentrata al tunnel era larga circa 1 m ed alta circa 1.5 m. Alla fine, si estendeva una galleria perpendicolare lunga 23 m, in entrambe le direzioni. I generali Grant e Meade decisero improvvisamente di utilizzare la galleria tre giorni dopo il suo completamento, dopo un fallito attacco noto successivamente come la prima battaglia di Deep Bottom.



                                     

2.2. Costruzione della galleria Carica esplosiva: 8000 libbre di polvere nera

Le armate unioniste riempirono la galleria con 3628 kg di polvere da sparo, per un totale di 8.000 libbre. Gli esplosivi si trovavano allincirca 6 metri sotto il fortino le linee dei confederati e lo spazio vuoto della T venne riempito con una dozzina di metri di terra compressa nella galleria principale, in modo da prevenire che londa esplosiva potesse fuoriuscire dalla bocca della miniera, investendo gli unionisti.

Il 28 luglio, la gigantesca mina venne armata.

                                     

3. Sviluppo della battaglia

La mattina del 30 luglio 1864 la miccia venne accesa, ma, come nel resto del tunnel, Pleasants aveva a disposizione della miccia di qualità scadente che i suoi uomini dovevano congiungere. Così, allora prevista non ci fu nessuna esplosione. Due volontari del 48º Reggimento il ten. Jacob Douty e il serg. Harry Reese strisciarono allora nel tunnel, e dopo aver scoperto che la miccia si era spenta ad uno dei nodi la rimpiazzarono con una nuova più lunga e la riaccesero. Finalmente alle 4 e 44 del mattino, la carica esplose con un tempesta di terra, uomini ed armi. Si formò un cratere che è tuttora visibile: lungo 52 metri, largo 24 e profondo 9.1 metri. Nella sola esplosione morirono tra i 250 o 280 e i 350 soldati Confederati.

Il piano dellUnione era quello di sfruttare lesplosione per mandare le truppe afro-americane di Ferrero, che erano state addestrate per muoversi attorno ai bordi del cratere, attraverso il varco creato, per aprirsi poi a ventaglio ed attaccare gli obiettivi strategici nelle retrovie confederate.

Tuttavia il piano fu modificato allultimo minuto a causa delle preoccupazioni politiche circa leffetto che le truppe nere avrebbero avuto sulle difese Confederate e sullopinione pubblica in generale; furono, quindi, sostituiti dallimprovvisata divisione di James Ledlie, ed i risultati furono disastrosi: le truppe entrarono nel cratere, invece di muoversi intorno ai suoi bordi. Impossibilitati ad uscire scalando i lati ripidi del cratere, furono annientati dal fuoco che i Confederati riversarono su di loro. La divisione confederata di William Mahone, che si trovava sul lato destro della linea dellassedio, recuperò velocemente e portò un deciso contrattacco alle linee dellUnione. Più di 5.300 uomini dellUnione rimasero uccisi in questa battaglia, che non raggiunse nessun obiettivo utile per la guerra.

Il piano venne pregiudicato a causa dellinterferenza di Meade il giorno prima della battaglia. Come detto, Burnside aveva addestrato una divisione delle United States Colored Troops USCT del brig. gen. Edward Ferrero a condurre lassalto. Erano stati preparati a muoversi intorno alla cima del cratere per poi disperdersi e fare breccia tra le linee dei Confederati, quindi altre due divisioni di Burnside, formate da truppe bianche, sarebbero andate in supporto di Ferrero e alla volta di Petersburg.

Meade, che non aveva confidenza con loperazione, ordinò a Burnside di non usare le truppe nere nella testa dellassalto, credendo che sarebbe fallito e che i soldati neri sarebbero morti invano, creando ripercussioni politiche nel Nord. Burnside protestò con il generale Grant che era daccordo con Meade, così selezionò una divisione bianca di rimpiazzo formata da comandanti scelti a caso. Fu scelto il Brigadier Generale della 1ª divisione, James H. Ledlie, ma questi fallì nel dirigere i suoi uomini e durante la battaglia fu dichiarato ubriaco e incapace di comandare Ledlie sarebbe stato poi congedato per il suo comportamento.

Limpreparata divisione bianca di Ledlie si diresse verso il cratere ma invece di aggirarlo, pensò che potesse essere utilizzato come una sicura trincea con la quale ripararsi, così vi entrò dentro sprecando tempo prezioso mentre i Confederati, guidati dal Magg. Gen. William Mahone riunivano il maggior numero di truppe possibile per un contrattacco. In unora si riunirono attorno al cratere e cominciarono a fare fuoco dentro di esso con fucili ed artiglieria, Mahone descrisse questepisodio come un "tiro al tacchino" turkey shoot. Il piano fallì ma Burnside invece di evitare altre perdite, mandò dentro gli uomini di Ferrero; nelle ore successive i soldati di Mahone e quelli del Magg. Gen. Bushrod Johnson sterminarono il IX Corpo che provava a scappare dal cratere. Altre truppe dellUnione avanzarono sulla parte posteriore destra del cratere fino al terrapieno e assalirono le linee dei Confederati facendole arretrare in una lotta corpo a corpo che durò molte ore. I Confederati di Mahone si spostarono rapidamente fuori da un avvallamento della terra di circa 180 metri dalla parte destra degli Unionisti. Questa carica riconquistò il terrapieno e respinse gli unionisti indietro, verso est.

                                     

4. Conseguenze

I Confederati persero 1.032 uomini nella battaglia, mentre lUnione ne perse circa 5.300, la metà dalla divisione di Ferrero. I Confederati catturarono prigionieri 500 soldati dellUnione. Sia i feriti di pelle bianca, sia quelli di pelle nera furono portati allospedale dei Confederati che si trova a "Poplar Lawn" a Petersburg. Burnside venne rimosso dal comando. Anche se altrettanto colpevole per la disfatta come Burnside, Meade sfuggì alla censura. A Mahone invece, la vittoria, ottenuta in gran parte grazie ai suoi sforzi nel sostenere gli uomini di Johnson scossi e frastornati dallesplosione, fece guadagnare una duratura reputazione come uno dei migliori giovani generali dellarmata di Lee negli ultimi anni della guerra.

Grant scrisse al Capo di Stato Maggiore H.W. Halleck: "Si tratta della questione più triste a cui abbia assistito nel corso di questa guerra". Raccontò a Halleck che mai come allora "mi venne concessa una simile opportunità di conquistare delle fortificazioni, come non avevo mai visto e che non penso potrò avere più occasione di fare di nuovo". Pleasants, che non ebbe un ruolo direttivo nel corso dello svolgimento della battaglia, ricevette un encomio per la sua idea e dunque per la sua esecuzione. Quando ricevette il grado di brigadiere generale il 13 marzo del 1865, venne fatta esplicita menzione del suo ruolo nellesplosione.

Nonostante la battaglia fosse stata una vittoria tattica dei Confederati, la situazione strategica nel Teatro Operativo Orientale rimase uguale. I due eserciti rimanevano nelle loro trincee e lassedio continuò.



                                     

5. Sito archeologico

Larea della battaglia del cratere è una parte del Petersburg National Battlefield Park molto frequentata. Lentrata della miniera è annualmente aperta per delle visite durante lanniversario della battaglia. Esistono aree incavate, residui del crollo della galleria e dei pozzi di aerazione che si estendono a forma di T verso la fine. Il parco include diversi altri siti, principalmente quelli che furono una porzione delle linee degli unionisti attorno a Petersburg.

                                     

6. La battaglia del cratere nella cultura di massa

  • Ritorno a Cold Mountain ", film del regista Anthony Minghella del 2003, che si basa sul romanzo di Charles Frazier, presenta tra laltro, nei minuti iniziali della pellicola, una drammatica ricostruzione della "Battle of the Crater".
                                     

7. Fonti

  • EN National Park Service battle description, su cr.nps.gov.
  • EN Catton, Bruce, A Stillness at Appomattox, Doubleday and Company, 1953, ISBN 0-385-04451-8.
  • EN Eicher, David J., The Longest Night: A Military History of the Civil War, Simon & Schuster, 2001, ISBN 0-684-84944-5.
  • EN Johnson, Robert Underwood, and Buel, Clarence C. eds., Battles and Leaders of the Civil War, Century Co., 1884-1888.
  • EN Davis, William C., and the Editors of Time-Life Books, Death in the Trenches: Grant at Petersburg, Time-Life Books, 1986, ISBN 0-8094-4776-2.
  • EN NPS online book on the Crater, su cr.nps.gov.
  • EN Corrigan, Jim, The 48th Pennsylvania in the Battle of the Crater: A Regiment of Coal Miners Who Tunneled Under the Enemy, McFarland & Company, 2006, ISBN 0-7864-2475-3.
  • EN Catton, Bruce, Grant Takes Command, Little, Brown & Co., 1968, ISBN 0-316-13210-1.