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ⓘ Eliogabalo. Marco Aurelio Antonino Augusto, nato come Sesto Vario Avito Bassiano ma meglio noto come Eliogabalo o Elagabalo, è stato un imperatore romano, appar ..




Eliogabalo
                                     

ⓘ Eliogabalo

Marco Aurelio Antonino Augusto, nato come Sesto Vario Avito Bassiano ma meglio noto come Eliogabalo o Elagabalo, è stato un imperatore romano, appartenente alla dinastia dei Severi, che regnò dal 218 al 222, anno della sua morte.

                                     

1. Provenienza e cultura

Siriano di origine, Eliogabalo era, per diritto ereditario, lalto sacerdote del dio sole El-Gabal di Emesa, sua città dorigine. Il nome "Eliogabalo" deriva infatti da due parole siriache, El "dio" e gabal concetto associabile a "montagna", e significa "il dio montagna", chiaro riferimento alla divinità solare di cui era sacerdote, rappresentata da un betilo una pietra sacra; non fu mai usato da Avito Bassiano, né dai suoi contemporanei, ma è attestato solo a partire da una fonte del IV secolo. Con il sostegno della madre, Giulia Soemia, e della nonna materna, Giulia Mesa, fu acclamato imperatore dalle truppe orientali, in opposizione allimperatore Macrino, alletà di quattordici anni.

Il regno di Eliogabalo fu fortemente segnato dal suo tentativo di importare il culto solare di Emesa a Roma e dallopposizione a questa politica religiosa. Il giovane imperatore siriano, infatti, sovvertì le tradizioni religiose romane, sostituendo a Giove, signore del pantheon romano, la nuova divinità solare del Sol Invictus, che aveva gli stessi attributi del dio solare di Emesa; contrasse anche, in qualità di gran sacerdote di Sol Invictus, un matrimonio con una vergine vestale, che nelle sue intenzioni avrebbe dovuto essere il matrimonio tra il proprio dio e Vesta.

La politica religiosa e i suoi eccessi sessuali ebbe cinque mogli e due mariti causarono una crescente opposizione del popolo e del Senato romano, che culminò con il suo assassinio per mano della guardia pretoriana e linsediamento del cugino Alessandro Severo. Eliogabalo fu inoltre colpito dalla damnatio memoriae. Il suo governo si guadagnò tra i contemporanei fama di eccentricità, decadenza, depravazione e fanatismo.

La storiografia moderna restituisce un ritratto più articolato, riconducendone il fallimento al contrasto tra il conservatorismo romano e la dinamicità del giovane sovrano siriano, alla sua incapacità di scendere a compromessi e alla sua incomprensione della gravità e solennità del ruolo di imperatore. Il suo regno, però, permise alla dinastia dei Severi di consolidare il proprio controllo dellimpero, permettendo di preparare il terreno per il governo di Alessandro Severo.

                                     

2. Le fonti storiografiche

Sono tre le fonti antiche pervenute che raccontano la vita del giovane imperatore siriano: quella più dettagliata è la contemporanea Storia romana di Cassio Dione, che però riporta il punto di vista della classe senatoriale e il cui autore fu sostenitore di Alessandro Severo; lomonima opera di Erodiano, contemporaneo e conterraneo di Eliogabalo, dà al contrario un giudizio più sereno e bilanciato; la Historia Augusta, che gli storiografi moderni fanno risalire al IV secolo, fonde invece pettegolezzi e storie inventate da una fonte contemporanea agli eventi ora andata perduta forse Mario Massimo.

Di una certa importanza anche le fonti archeologiche, come monete, iscrizioni e costruzioni.

                                     

3.1. Biografia Origini familiari

Eliogabalo, nato nel 203 con il nome di Vario Avito Bassiano, era figlio di Sesto Vario Marcello e di Giulia Soemia, entrambi originari della città di Apamea in Siria. Suo padre era membro dellordine equestre ed aveva fatto la carriera amministrativa a Roma sotto limperatore Settimio Severo, fondatore della dinastia dei Severi, e fu in seguito nominato senatore dal figlio e successore di Severo, Caracalla, che concesse a Vario Marcello uffici di grande responsabilità, prima della sua morte, avvenuta nel 217 circa.

Sua madre era la figlia maggiore di Giulia Mesa, vedova del console Gaio Giulio Avito Alessiano, sorella dellimperatrice Giulia Domna e cognata dellimperatore Settimio Severo; Giulia Soemia era dunque cugina dellimperatore Caracalla, il quale aveva estinto, alla propria ascesa al trono, la discendenza maschile diretta della dinastia per timore di essere rovesciato. Altri parenti di rilievo erano la zia Giulia Mamea, lo zio Marco Giulio Gessio Marciano e loro figlio Alessandro Severo, cugino di Eliogabalo.

Il bisnonno materno di Eliogabalo, il padre di Giulia Domna e di Giulia Mesa, era Gaio Giulio Bassiano, il quale teneva per diritto ereditario il sacerdozio del dio solare El-Gabal ad Emesa; lo stesso Eliogabalo ne era gran sacerdote. El è il nome della principale divinità semitica, mentre Gabal, che è legato al concetto di "montagna" si confronti con lebraico gevul e larabo jebel, è la sua manifestazione ad Emesa. Tale divinità fu in seguito importata nel pantheon romano e assimilata al dio solare romano noto come Sol Indiges in età repubblicana e poi Sol Invictus nel II e III secolo.

Avito è dunque ricordato oggi con il nome del suo dio, Eliogabalo, che però non usò mai in vita. La famiglia di Giulio Bassiano, il cui nome derivava probabilmente dal titolo sacerdotale orientale basus, ad Emesa era tenuta in alta considerazione, grazie al fatto che controllava il culto di El-Gabal, tanto da esercitare sulla regione un notevole potere; la loro importanza non fu certo danneggiata dal matrimonio della figlia di Giulio Bassiano, Giulia Domna, con Settimio Severo, anche se avvenne nel 187, quando Severo non era ancora imperatore.

La stirpe di Bassiano aveva probabilmente origini arabe, discendendo forse dai principi arabi di Emesa Samsigeramus e Sohaemus che, ancora nel I secolo, regnavano come vassalli dellImpero romano, fino a quando Domiziano non pose fine alla loro semi-indipendenza.



                                     

3.2. Biografia Ascesa al potere 217–218

Quando limperatore Macrino assunse il potere dovette decidere come eliminare il pericolo costituito per il suo regno dalla potente famiglia del suo predecessore assassinato, Caracalla; il nuovo imperatore si limitò a esiliare Giulia Mesa, le sue due figlie, e il suo più anziano nipote, Eliogabalo, nella loro tenuta ad Emesa in Siria, senza confiscare i loro beni. Dopo avere passato la giovinezza a Roma, Eliogabalo assunse il rango che nella sua città di origine gli spettava per diritto familiare, diventando gran sacerdote di El-Gabal.

Appena giunta in Siria Giulia Mesa iniziò a tramare con Gannys, il suo eunuco consigliere nonché tutore di Eliogabalo, per spodestare Macrino dal trono di imperatore e dare la porpora al nipote appena quattordicenne; le armi a sua disposizione erano lenorme influenza locale che le veniva dal ruolo sacerdotale svolto dalla sua famiglia, le possibilità offerte dalla notevole ricchezza dei Bassiani, e linsoddisfazione dellesercito, che tanto aveva amato Caracalla quanto era ostile a Macrino per la sua politica di austerità.

A quel tempo il tempio di El-Gabal era molto frequentato, soprattutto dai soldati di stanza in Fenicia e quando essi venivano a visitarlo Mesa iniziò a diffondere una falsa voce: Eliogabalo era in realtà un figlio illegittimo di Caracalla che aveva giaciuto con entrambe le figlie mentre esse erano a Roma. Tra i soldati si sparse quindi la voce che Mesa fosse molto ricca e che avrebbe pagato bene chi avesse restaurato la sua famiglia sul trono imperiale. La Legio III Gallica, di stanza a Raphana, decise quindi di fare venire Mesa e la sua famiglia nellaccampamento durante la notte: insieme alle figlie e ai nipoti Mesa giunse nel campo militare e tutti furono accolti dai soldati, che acclamarono Eliogabalo figlio di Antonino. Allalba del 16 maggio 218, Publio Valerio Comazone Eutichiano, comandante della III Gallica, dichiarò Eliogabalo imperatore. Il giovane sovrano assunse lo stesso nome di Caracalla, Marco Aurelio Antonino, per rafforzare ulteriormente la propria legittimità.

La contromossa di Macrino, che si trovava ad Antiochia di Siria, fu di tentare di debellare la ribellione inviando nella regione il proprio prefetto del pretorio, Ulpio Giuliano, con un piccolo contingente militare, ritenuto sufficiente a debellare lusurpazione. Quando le forze di Giuliano arrivarono allaccampamento il prefetto decise di iniziare un assedio per fare arrendere volontariamente i rivoltosi; ma il giorno seguente i sostenitori di Eliogabalo convinsero i soldati nemici a passare dalla loro parte: gli ufficiali furono uccisi e la testa di Giuliano fu mandata a Macrino. Ogni giorno arrivavano nellaccampamento ribelle nuovi soldati disertori in piccoli gruppi, che aumentarono il numero di sostenitori di Antonino. Macrino, in risposta, nominò prima di tutto il figlio Diadumeniano suo successore con il titolo di Cesare, e poi iniziò a fare grandi elargizioni ai soldati per guadagnarsi il loro favore; inviò poi delle lettere al Senato, nelle quali denunciava Eliogabalo come il Falso Antonino e dichiarandolo pazzo. Entrambi i consoli e altri importanti membri del governo di Roma condannarono lusurpatore, e il Senato dichiarò conseguentemente guerra a Eliogabalo e a Giulia Mesa. Macrino e Diadumeniano furono indeboliti dalla diserzione della Legio II Parthica in seguito alle elargizioni e alle promesse fatte da Giulia Mesa, e si scontrarono con le truppe comandate da Gannys nella battaglia di Antiochia dell8 giugno 218. Macrino, vedendo che la battaglia era ormai persa, fuggì di nascosto insieme a qualche centurione. I soldati, non vedendo più limperatore, iniziarono a scoraggiarsi ed Eliogabalo prese loccasione per convincere i pretoriani che stavano combattendo per un codardo ne fece quindi la sua guardia personale.

Il giovane imperatore mandò quindi degli uomini per cercare il fuggitivo; Macrino, che si dirigeva verso lItalia travestito da corriere, aspettandosi li aiuto dal Senato, venne catturato presso Calcedonia e giustiziato poco dopo in Cappadocia. Suo figlio Diadumeniano, mandato per sicurezza presso i Parti, fu invece catturato a Zeugma e messo a morte anche lui.

Eliogabalo entrò allora vittorioso ad Antiochia, distribuì denaro ai soldati e inviò lettere di riconciliazione a Roma, estendendo lamnistia al Senato e riconoscendone le leggi, condannando al contempo il regno del suo predecessore, affermando che Macrino "prese a disprezzare la mia età, quando lui stesso nominò imperatore suo figlio di cinque anni". Inviò messaggi anche alle legioni sparse per lImpero per criticare il predecessore e considerò la data della sua vittoria come linizio del suo regno, tanto da assumere la titolatura imperiale senza la preventiva approvazione del Senato, violando in questo modo la tradizione, ma iniziando una pratica poi ricorrente tra gli imperatori romani del III secolo.

I senatori ricambiarono latto di riconciliazione riconoscendo Eliogabalo imperatore e pater patriae "padre della patria", accettandone la pretesa di essere figlio di Caracalla, il quale fu deificato assieme a Giulia Domna, elevando sia Giulia Mesa sia Giulia Soemia al rango di auguste. Infine, il comandante della III Gallica, Comazone, divenne il nuovo comandante della guardia pretoriana, mentre Gannys divenne il prefetto del pretorio.

                                     

3.3. Biografia I primi anni

Eliogabalo e la sua corte passarono linverno del 218 a Nicomedia in Bitinia, allo scopo di consolidare il proprio potere. Lì Eliogabalo celebrò i riti del suo sacerdozio, danzando in vesti siriane e disprezzando gli indumenti greci e romani. Queste particolari credenze religiose del nuovo imperatore si dimostrarono per la prima volta un problema, tanto che, secondo la testimonianza dello storico romano Cassio Dione, il prefetto del pretorio Gannys fu fatto assassinare da Eliogabalo perché cercava di indurlo a regnare con "temperanza e prudenza". Quando Giulia Mesa, nonna di Eliogabalo, vide le azioni del giovane, cercò di persuaderlo a vivere secondo la tradizione di Roma per paura che il giovane potesse sembrare troppo "barbaro". Eliogabalo, però, non prestò ascolto ai consigli della nonna e fece quindi inviare a Roma un suo ritratto in vesti sacerdotali, che fu piazzato sopra laltare della Vittoria nella Curia; in questo modo i senatori si trovavano nellimbarazzante posizione di sacrificare ad Eliogabalo ogni volta che facevano offerte alla dea Vittoria. Sembra, tuttavia, che in quel periodo Eliogabalo fosse amato sia dal Senato sia dal popolo.

Le legioni furono scoraggiate dal comportamento dellimperatore e si pentirono rapidamente di averlo sostenuto. Mentre Eliogabalo era in viaggio per Roma, piccole ribellioni scoppiarono allinterno della Legio IIII Scythica, dietro istigazione di Gellio Massimo, mentre lintera III Gallica, la stessa che laveva proclamato imperatore, si ribellò acclamando imperatore il proprio comandante Vero. Le ribellioni furono rapidamente sedate: Gellio Massimo e Vero furono giustiziati, la III Gallica sciolta, e Tiro, base della Gallica, perse la condizione di metropoli. Molti altri si ribellarono al nuovo imperatore, anche persone estranee alla classe senatoria, facendosi proclamare allinterno delle legioni.

Quando la corte di Eliogabalo raggiunse Roma nellautunno 219, Comazone e gli altri alleati di Giulia Mesa e dellimperatore ricevettero incarichi lucrativi e influenti, con grande oltraggio dei senatori, che non li consideravano personaggi rispettabili. Comazone, per esempio, proseguì la sua carriera divenendo praefectus urbi di Roma per tre volte e due volte console. Eliogabalo tentò di nominare cesare il proprio presunto amante Ierocle, mentre riuscì ad assegnare linfluente posizione non-amministrativa di cubicularius a un altro presunto amante, Zotico. La sua offerta di unamnistia per laristocrazia romana che aveva sostenuto Macrino fu ampiamente onorata, anche se il giurista Eneo Domizio Ulpiano venne esiliato.

La relazione tra Giulia Mesa, Giulia Soemia ed Eliogabalo fu molto stretta, per lo meno allinizio. La madre e la nonna del giovane imperatore ricevettero lonore di assistere alle sedute del Senato romano, ed entrambe ricevettero titoli collegati con il rango senatoriale: Soemia ricevette il titolo di clarissima, Mesa il meno ortodosso mater castrorum et senatus "madre degli accampamenti e del senato". Limperatore costituì anche il senaculum mulierum, ovvero il "piccolo Senato delle donne", autorizzato a decidere su argomenti limitati, che si riuniva sul Quirinale.

Sul piano edilizio Eliogabalo abbellì Roma costruendo il circo Variano nella parte orientale, il tempio del Sol Invictus sul palatino Elagabalium e completando le terme di Caracalla con palestre, negozi e altri annessi.

Esiste la possibilità che abbia anche dovuto fare fronte ad una ribellione, non attestata dalle fonti; un indizio è il conferimento a tre legioni la I Minervia di stanza in Germania, la II Augusta di stanza in Britannia e la X Gemina a Vienna del titolo di Antoniniana, cioè di "legione leale ad Antonino", onore tipicamente riservato a quelle legioni che erano rimaste fedeli durante una insurrezione; secondariamente depone a favore di questa ipotesi la svalutazione della moneta, con la riduzione del contenuto di argento, segno della necessità di coniare più moneta per fare fronte alle spese militari.

                                     

3.4. Biografia Controversie religiose

La politica religiosa fu lelemento prioritario di Eliogabalo, tutto compreso nella sua funzione di gran sacerdote, ma, al contempo, fu anche la causa primaria dellopposizione che dovette affrontare: il suo obiettivo principale, infatti, non era semplicemente quello di fare entrare il dio sole di Emesa, El-Gabal, nel pantheon romano, ma quello di renderlo la divinità principale della Religione romana, prima associandolo a Giove e poi facendovi confluire tutte le divinità romane.

Fin dal regno di Settimio Severo ladorazione della divinità solare era cresciuta in tutto limpero; Eliogabalo sfruttò questa popolarità per introdurre El-Gabal, che venne rinominato Deus Sol Invictus "Dio Sole Invitto" e posto al di sopra di Giove il culto venne introdotto a partire dal 220; per rafforzare il legame tra il nuovo dio e la Religione romana Eliogabalo fece contrarre a Deus Sol Invictus un "matrimonio sacro" hieros gamos con Astarte la dea lunare, con Minerva, e con la dea cartaginese Urania Dea Caelestis o Tanit.

Ulteriore oltraggio alla sensibilità religiosa dei Romani fu causato dalla sua decisione di unirsi in matrimonio con la vergine vestale Aquilia Severa: lunione del sacerdote del dio sole con la sacerdotessa della dea Vesta avrebbe dato, nelle intenzioni dellimperatore, "bambini simili a dei"; si trattava della rottura di una antichissima e onorata tradizione romana, tanto che, per legge, una vestale che avesse perso la propria verginità veniva seppellita viva.

Per diventare lalto sacerdote di El-Gabal, Eliogabalo si fece circoncidere, costringendo pure alcuni suoi collaboratori a fare lo stesso: Cassio Dione racconta che pensò persino di castrarsi, ma non ebbe poi il coraggio di farlo. Limperatore obbligò i senatori a guardarlo mentre danzava attorno allaltare di Deus Sol Invictus al suono di tamburi e cimbali, e nel giorno del solstizio destate fu istituita in onore del dio una grande festa, popolare tra le masse grazie alla grande distribuzione di viveri. Durante questa festa, Eliogabalo poneva El-Gabal, il meteorite nero conico che rappresentava il dio solare di Emesa, su di un carro adornato con oro e gioielli, che girava la città in parata:

Un sontuoso tempio detto Elagabalium fu costruito sul pendio orientale del Palatino allo scopo di ospitare il betilo del dio. Erodiano, uno storico siriano contemporaneo, racconta che "questa pietra è adorata come se fosse stata inviata dal cielo; su essa si trovano piccole protuberanze e segni, che alla gente piace considerare un grezzo ritratto del sole, perché è così che li vedono".

Le reliquie più sacre della Religione romana furono trasferite dai rispettivi templi all Elagabalium, inclusa la Magna Mater, il fuoco di Vesta, gli Ancilia dei Salii e il Palladio, in modo che nessun altro dio allinfuori di El-Gabal venisse adorato. Eliogabalo si fece persino erigere delle statue, per farsi adorare come un dio.



                                     

3.5. Biografia Controversie sullidentità sessuale

Lorientamento sessuale di Eliogabalo e la sua identità di genere sono stati origine di controversie e dibattiti; va notato, però, che in Eliogabalo laspetto religioso e quello sessuale erano profondamente intrecciati, come usuale nella cultura orientale, ma la società romana non comprese questo aspetto a essa alieno e dunque considerò stravaganti e scandalose le pratiche sessuali del proprio imperatore, tra cui le orge, i rapporti omosessuali e transessuali, la prostituzione, allinterno delle quali va intesa la ricerca dellandroginia e della castrazione.

Eliogabalo sposò, per poi divorziare, cinque donne, delle quali solo tre sono conosciute. La sua prima moglie fu Giulia Cornelia Paula, che sposò poco dopo essere giunto a Roma autunno 219, allo scopo di avere presto dei figli con i quali continuare la dinastia, ma dalla quale divorziò nelle prime settimane del 220 sulla base di una non meglio specificata imperfezione fisica, allo scopo di sposare la seconda moglie, la vergine vestale Aquilia Severa; nel giro di un anno, però, pose fine al controverso legame con Aquilia per sposare Annia Faustina luglio 221, una discendente di Marco Aurelio e la vedova di Pomponio Basso, fatto giustiziare da poco da Eliogabalo stesso; entro la fine dellanno, infine, tornò da Aquilia.

Stando però al senatore e storico contemporaneo Cassio Dione la sua relazione più stabile sarebbe stata quella con un auriga, uno schiavo biondo proveniente dalla Caria di nome Ierocle, al quale limperatore si riferiva chiamandolo suo marito. La Historia Augusta, scritta un secolo dopo i fatti, afferma che sposò anche un uomo di nome Zotico, un atleta di Smirne, con una cerimonia pubblica nella capitale. Cassio Dione scrisse inoltre che Eliogabalo si dipingeva le palpebre, si depilava e indossava parrucche prima di prostituirsi nelle taverne e nei bordelli, e persino nel palazzo imperiale:

Erodiano commenta che Eliogabalo sciupò il suo bellaspetto naturale facendo uso di troppo trucco. Venne spesso descritto mentre "si deliziava di essere chiamato lamante, la moglie, la regina di Ierocle", e si narra che abbia offerto metà dellImpero romano al medico che potesse dotarlo di genitali femminili. Di conseguenza, Eliogabalo è stato spesso descritto dagli scrittori moderni come transgender, molto probabilmente transessuale.

                                     

3.6. Biografia Caduta e morte 221–222

Entro il 221 le eccentricità di Eliogabalo, in particolare la sua relazione con Ierocle, causarono il progressivo scollamento tra limperatore e la guardia pretoriana. Inoltre limperatore fece anche alcune scelte politiche poco felici, come lassunzione del consolato per tre volte consecutive, una scelta fatta per lultima volta da Domiziano e da allora considerata un segno di dispotismo.

Quando Giulia Mesa si accorse che il sostegno popolare ad Eliogabalo stava crollando rapidamente decise che lui e sua madre Giulia Soemia, che lo aveva incoraggiato nelle sue pratiche religiose, dovessero essere rimpiazzati da qualcuno di più affidabile e popolare. Per trovare un sostituto al soglio imperiale Giulia Mesa si rivolse allaltra figlia, Giulia Mamea, e al figlio di lei, il tredicenne Alessiano che assunse il nome di Alessandro Severo: Eliogabalo fu convinto ad associare il cugino al potere per lasciare a lui le cure secolari e meglio dedicarsi a quelle religiose. Alessandro fu adottato dal cugino 21 giugno 221, da cui ricevette il titolo di cesare e con il quale condivise il consolato per quello stesso anno 222. Sempre nellottica di riguadagnare il consenso va visto il divorzio dalla vergine vestale Aquilia Severa e il matrimonio con la nobile Annia Faustina.

Eliogabalo, però, si rese conto che i soldati, il Senato e il popolo gli preferivano il cugino, e decise di cambiare le cose. Dopo avere tentato ripetutamente di fare assassinare Alessandro, protetto dalla nonna Giulia Mesa, limperatore ordinò al Senato di annullare lelezione a cesare del cugino e di ricoprire di fango le sue statue, ma i soldati si ribellarono ed Eliogabalo si salvò a malapena dalla loro rabbia; lordine non fu eseguito.

I rapporti tra Eliogabalo e il cugino/figlio si deteriorarono rapidamente entro la fine del 221: solo per le pressioni della madre e della nonna limperatore accettò di comparire in pubblico assieme ad Alessandro in occasione della loro assunzione del consolato 1º gennaio 222. Limperatore mise in giro la voce che il cugino era moribondo per vedere la reazione della guardia pretoriana. Alla notizia i soldati si ribellarono, pretendendo che Eliogabalo e Alessandro si presentassero nel loro accampamento. Limperatore si presentò al campo dei pretoriani l11 marzo 222, assieme al cugino e alla propria madre Giulia Soemia; al suo arrivo i pretoriani iniziarono ad acclamare il loro favorito Alessandro, ignorando Eliogabalo, che ordinò allora larresto e lesecuzione sommaria di coloro che sostenevano Alessandro, con laccusa di ribellione. In risposta i pretoriani assalirono limperatore e poi sua madre:

Con la sua morte molti dei suoi collaboratori furono uccisi o deposti, inclusi Ierocle e Comazone. I suoi editti religiosi furono annullati ed El-Gabal fu mandato indietro ad Emesa. Alle donne fu proibito per sempre di partecipare alle sedute del Senato romano, mentre fu decisa la damnatio memoriae contro di lui: le sue statue furono distrutte, il nome cancellato dai documenti e dalle iscrizioni, fu proibito piangerlo pubblicamente e seppellirlo.