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ⓘ Century Series. Con il termine inglese century series si identifica la famiglia degli aerei da caccia supersonici di prima generazione dellUSAF. Questi aerei ha ..




Century Series
                                     

ⓘ Century Series

Con il termine inglese century series si identifica la famiglia degli aerei da caccia supersonici di prima generazione dellUSAF. Questi aerei hanno rappresentato unimportante componente del progresso nel settore degli aerei militari.

Nei primi anni cinquanta le tecnologie erano mature a sufficienza per tentate di dare ad aerei operativi capacità supersoniche, ora che i motori erano abbastanza potenti, ma soprattutto venne ideata unaerodinamica adatta a superare la delicatissima fase transonica. La principale innovazione fu la "regola delle aree" o fusoliera "a vita di vespa" o "a bottiglia di Coca-cola".

In ogni caso, i nuovi caccia supersonici erano attesi e vennero poi sostenuti da una popolarità che negli Stati Uniti andava da Hollywood alle scolaresche, e in pochissimi anni si arrivò ad un entusiasmo incredibile grazie a progetti di macchine capaci di volare a Mach 3 e oltre, realizzate in titanio, come lXF-103 Thunderwarrior e lXF-108 Rapier i quali tuttavia non volarono mai, per poi arrivare ad altri velivoli straordinari, come ad esempio la famiglia dellSR-71 "Blackbird".

Bisogna notare inoltre che allepoca non era ben chiaro che la velocità operativa dei caccia muniti di postbruciatore era, mediamente, solo leggermente più elevata di quella dei loro antenati, mentre il consumo di carburante rendeva difficile raggiungere le prestazioni teoriche di questi aerei. Il loro aspetto migliore era senzaltro la velocità di salita, molto maggiore per i nuovi caccia, ma la velocità di crociera a oltre Mach 1 rimase un sostanziale miraggio, perché solo macchine ben più pesanti avevano lefficienza e lautonomia necessaria per raggiungerla. Per i caccia monomotori, invece, era normale essere a corto di carburante dopo 5-10 minuti a piena potenza.

In seguito vennero realizzati altri aerei attribuiti alla "century series", come il General Dynamics F-111 "Aardvark", ma si è trattato spesso di designazioni di comodo, come nel caso del Lockheed F-117 Nighthawk, che non ha nulla di simile alla serie originariamente pensata.

                                     

1. Gli aerei della Century Series

  • North American XF-108 Rapier: era un altro avveniristico progetto di intercettore da Mach 3, quasi coetaneo dellXF-103 ma dotato di maggiore raggio dazione. Inizialmente concepito come caccia di scorta per lavanzatissimo bombardiere da Mach 3 XB-70 Valkyrie venne poi proposto, successivamente allabbandono del progetto XB-70, come intercettore per la difesa degli spazi aerei statunitensi. Tuttavia il suo sviluppo fu caratterizzato da tali costi e difficoltà di realizzazione che lintero programma venne abbandonato a sua volta già nel 1959 senza che venisse costruito un solo Rapier. Lo stesso anno entrava in servizio il caccia F-106.
  • Lockheed F-117 Nighthawk: questo aereo ha introdotto unaltra tipologia di capacità di interdizione, quella della ridotta evidenza radar e IR stealthiness ", che ha reso non del tutto necessario il volo radente, e certo non quello a velocità supersonica. Questo tipo di "furtività" di seconda generazione, basato su di un disegno "intelligente" della macchina, è quindi anche più economico dei costosi apparecchi da Mach 2. Dato laspetto, laereo venne da molti ribattezzato "laereo invedibile" piuttosto che "invisibile". LF-117 è solo marginalmente, se lo è, supersonico, rientrando a stento nella "Century series" per la caratteristica fondamentale richiesta, il volo livellato oltre Mach 1.
  • Lockheed F-104 Starfighter: fu il primo aereo in grado di raggiungere Mach 2 ad entrare in servizio, poco dopo il 1955. A parte lalta velocità, era carente in numerosi altri aspetti, con unala troppo piccola che dava luogo ad un carico alare alto, una manovrabilità ridotta, il problema dellaccoppiamento inerziale che consiste in un eccessivo squilibrio tra la massa delle ali e quella della fusoliera ed infine i piani di coda a T, che favorivano la salita in quota quanto il fenomeno del "superstallo". Aereo dalle prestazioni eccezionali, ma dal modesto carico utile, come anche lautonomia, venne poco apprezzato in patria e usato con scarsi risultati in Vietnam. Venne impiegato per oltre 40 anni anche dallAeronautica Militare Italiana.
  • General Dynamics F-111 "Aardvark": era un bombardiere tattico supersonico, laereo "multiruolo" e "interforze" comune cioè ad Aeronautica e Marina fortemente voluto da Robert McNamara. Nella versione imbarcata F-111B avrebbe dovuto essere il nuovo intercettore di difesa della flotta in sostituzione del Phantom II, ma i continui e preoccupanti aumenti di peso e dei costi spinsero la U.S. Navy a rinunciare allF-111B. Questo spianò la strada al Grumman F-14 Tomcat, che tuttavia dellF-111B adottò lapparato propulsivo nonché alcune componenti del sistema darma come il radar e il missile Phoenix. NellUSAF invece lF-111 eccelse come bombardiere tattico, introducendo per la prima volta dopo non pochi problemi la capacità di volo radente ognitempo e automatico. È stato in servizio fino al dicembre 2010 nellaustraliana RAAF, ma ebbe il suo battesimo del fuoco alla fine degli anni sessanta durante la guerra in Vietnam.
  • North American F-100 Super Sabre: era il primo caccia della Century Series, derivato dalla versione navale del famoso F-86 Sabre che stava combattendo in Corea. Il primo esemplare volò nel 1953 e pochi anni dopo la macchina entrò in servizio, pur se afflitta da numerosi e gravi problemi alcuni dei quali risolti solo parzialmente nel corso della carriera operativa. LF-100 era un velivolo potente, nonché il primo caccia americano capace di raggiungere il regime supersonico in volo orizzontale. Utilizzato pochissimo come caccia puro, conobbe inaspettatamente una seconda giovinezza nella guerra del Vietnam dove, con oltre 300.000 missioni, fu uno dei più diffusi aerei da attacco al suolo dellUSAF, almeno fino alla sua sostituzione con lF-105 Thunderchief.
  • Bell XF-109: ambizioso progetto della Bell per un caccia supersonico capace di decollo e atterraggio corto/verticale V/STOL. Tali caratteristiche sarebbero state possibili grazie alladozione di un sistema basculante che avrebbe fatto ruotare i suoi 8 reattori 4 per ogni estremità alare, permettendo così la vettorializzazione della spinta e quindi il decollo e atterraggio corto o verticale. Il progetto venne cancellato nel 1961 e nessun esemplare venne costruito, a parte un modello a grandezza naturale.
  • Republic F-105 Thunderchief: dotato di un motore J75 da 12 tonnellate di spinta, venne impiegato essenzialmente come bombardiere tattico nucleare, poi convenzionale. Venne impiegato in Vietnam, dove abbatté 28 MiG, curiosamente tutti del tipo -17, ma ebbe da questi almeno 24 perdite. Gli ultimi, pochi biposto, sopravvissero fino al 1984.
  • Convair F-106 Delta Dart: era un caccia veloce e di ottime qualità, forse lunico Century series rimpianto dai piloti statunitensi. Era laffinamento del predecessore F-102, ma dotato del voluminoso e potente motore J75 e, soprattutto, di un design a "regola delle aree", per una minore resistenza alle velocità transoniche e supersoniche. Oltre 300 esemplari vennero prodotti dagli ultimi anni cinquanta. LF-106 uscì però sconfitto dal confronto con lF-4, che ottenne quindi la maggior parte degli ordinativi. Nellinsieme il Delta Dart, con un raggio dazione minore di quello dellF-102 ma con la possibilità di essere rifornito in volo, è stato penalizzato dalla mancanza di un armamento adeguato, essendo costituito dai scarsamente affidabili missili AIM-4 Falcon e da razzi nucleari Genie. Nondimeno, ebbe almeno 20 ammodernamenti fino a quando venne definitivamente ritirato, nel 1988.
  • Convair F-102 Delta Dagger: aereo da intercettazione esclusivamente progettato per tale ruolo, con unala a delta di disegno molto semplice ed essenziale. Era il primo intercettore supersonico con capacità ognitempo. Laereo era però sottopotenziato e poteva mantenere solo per brevi tratti la velocità supersonica, comunque solo marginalmente oltre Mach 1. LF-102 entrò in servizio nel 1955 e vi rimase per qualche decennio.
  • Republic XF-103 Thunderwarrior: era uno straordinario ed ambizioso progetto per un intercettore supersonico, teoricamente capace di superare Mach 3 e realizzato in titanio. Questo potente aeroplano era troppo avanzato per le tecnologie degli anni cinquanta e quando, nel 1957, venne cancellato non era stato assemblato nemmeno un prototipo volante. Laereo comunque introdusse lidea di sistema darma integrato, come anche lidea di costruire macchine con leghe di titanio per resistere al calore.
  • McDonnell F-101 Voodoo: anche il secondo caccia della "serie 100" era derivato da una macchina precedente, il caccia XF-88 di scorta a lungo raggio, costruito in soli 2 prototipi e mai entrato in servizio. Il Voodoo era un aereo avanzato e potente, dotato di due motori Pratt & Whitney J57 ma afflitto da diversi problemi di affidabilità. Venne impiegato come caccia intercettore e, in Vietnam, come efficiente ricognitore. I suoi problemi non furono mai totalmente risolti se non verso la fine della sua carriera operativa. Assieme al McDonnell F3H Demon fu peraltro lantenato del famoso F-4 Phantom II.
  • North American F-107: proposta per un cacciabombardiere che in pratica rappresentava unedizione riveduta e corretta del Super Sabre, tantè vero che inizialmente venne designato F-100B. Rimotorizzato col prestante reattore Pratt & Whitney J75, riconoscibilissimo per via dellinusuale posizione della presa daria sul dorso della fusoliera e capace di velocità massime di oltre Mach 2, era la risposta ad una specifica dellUSAF per un nuovo tipo di cacciabombardiere che avrebbe equipaggiato i reparti dellallora Tactical Air Command TAC. Costruito in soli tre prototipi, il primo dei quali effettuò il primo volo il 10 settembre 1956, entrò in competizione con il concorrente Republic F-105 Thunderchief con questultimo che si aggiudicò il contratto.
                                     

2. Curiosità

Originariamente lUSAF intendeva anche "riciclare" lF-4 Phantom II nella century series, chiamandolo F-110 Spectre: lorigine di questo cambio di nome risiede molto probabilmente nel fatto che negli anni cinquanta e sessanta cerano molte rivalità e attriti tra lUSAF e la U.S. Navy.